1978年,中国走上改革开放之路,邓小平、陈云等党和国家领导人高瞻远瞩,提出要重视旅游业的作用,将旅游作为经济事业来发展,开展入境旅游,解决国家经济建设中的外汇短缺。当时,旅游还是一项新生事物,急需大量专业人才的支撑。旅游能否成为高等学校一门学科,在社会上和学术界也存在着很大的争议。

1979年,在魏宏运、席海潮等多位前辈的关心和帮助下,在滕维藻校长、娄平副校长等学校领导的大力支持下,南开大学决定在全国重点大学中率先创办旅游专业。经过不懈努力,19813月,教育部正式批准南开大学开设旅游本科专业,学制四年,于当年开始招生。19816月,南开大学与国家旅游总局签订合作办学协议,国家旅游总局向南开大学投资440万元,南开大学为国家旅游总局每年面向全国各省招生100人,设旅游外语和旅游经济两个本科专业。这一协议开创了南开大学与教育部外的中央部门合作办学的第一例,也是教育部部属高校中的首例。19819月,旅游专业新生开学上课。

建立之初,旅游专业设在历史系。19824月,旅游学系正式成立,这是全国高校中最早设立的旅游学系,何自强教授任首任旅游学系主任,旅游学系归属经济学院领导。1991年,旅游学系获得旅游经济硕士学位授予权。1997年,根据国务院学位办公室颁布的新学科目录,管理学成为独立的学科门类,旅游专业从经济学门类中调整到管理学门类。南开大学将管理学科所属专业全部集中到国际商学院,旅游学系归入国际商学院,旅游经济管理专业改为旅游管理专业。2003年,南开大学获得旅游管理博士学位授予权。2010年,国务院学位办批准南开大学设立旅游管理硕士专业学位教育项目。

在教育部和国家旅游局的大力支持下,20105月,原中国旅游管理干部学院整建制并入南开大学,与旅游学系合并组建旅游与服务学院,白长虹教授任首任院长,国家旅游局与南开大学签署全面合作框架协议,双方在学科建设、科学研究、人才培养、产业规划等方面开展全方位合作,国家旅游局将南开大学作为全国旅游教育培训基地,国家旅游局所属中国旅游研究院将南开大学作为第一批外设研究基地,积极支持学校的旅游科研工作和旅游学科建设。2011年,全国旅游管理硕士专业学位教育指导委员会秘书处设立在南开大学。20157月,由南开大学牵头,中山大学、国家信息中心、国家旅游产业科技创新工程中心共同参与组建的我国首个旅游协同创新中心——现代旅游业发展协同创新中心正式成立。20159月,旅游与服务学院迁入津南新校区,同时,原隶属泰达学院的会展管理系并入学院,学院设旅游管理和会展经济与管理两个本科专业,招生规模不断扩大。截至20184月,学院共有本科、硕士、博士在校生450人,教职员工74人。